Working for birds in Africa

On the validity of the Golden-naped Weaver Ploceus aureonucha and the Yellow-legged Weaver P. flavipes, with comments on forest ‘nuthatch-weavers’

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Sur la validité du Tisserin à nuque d’or Ploceus aureonucha et du Tisserin à pieds jaunes P. flavipes, avec des remarques sur les ‘tisserins-sittelles’. L’article examine la proposition que le Tisserin à nuque d’or Ploceus aureonucha (connu de sept spécimens) représente des plumages immatures du Tisserin tricolore P. tricolor ou un hybride entre P. tricolor et le Tisserin noir P. nigerrimus, et que le Tisserin à pieds jaunes P. flavipes (connu de neuf spécimens) est un hybride entre P. nigerrimus et le Tisserin de Maxwell P. albinucha. Des données morphologiques et morphométriques de l’ensemble des spécimens des deux espèces contestées sont comparées avec les données équivalentes des parents supposés, ainsi qu’avec celles de plusieurs autres espèces de tisserins forestiers. Les plumages de P. aureonucha regroupés par sexe et âge sont cohérents, mais leurs descriptions varient de manière déroutante. La taille plus petite de P. aureonucha et sa queue beaucoup plus courte que celles des espèces parents proposées rendent une origine hybride totalement impossible. En outre, ces différences, et le fait que la séquence entière des plumages liés à l’âge de P. tricolor est connue, discréditent la proposition que P. aureonucha est un P. tricolor immature. La structure nasale de P. flavipes, ainsi que ses pattes jaunes, plaident pour sa validité taxonomique, tandis que les arguments pour une origine hybride s’effondrent non seulement en vue de ces caractéristiques, mais aussi en vue de la taille bien plus grande de P. nigerrimus, un des deux parents supposés. L’aire de distribution restreinte des deux taxons, qui contraste avec la vaste répartition des espèces supposées parentes, discrédite encore plus l’hypothèse hybride. Les mensurations montrent que les ‘tisserins-sittelles’ forestiers possèdent un doigt et un ongle postérieurs très développés ainsi qu’un bec étroit – des modifications qui sont vraisemblablement associées à leur façon spécialisée de chercher leur nourriture. Contrairement à certaines observations sur le terrain, les mensurations indiquent qu’il est improbable que P. aureonucha soit un tisserin-sittelle.

Summary. Propositions are tested that Golden-naped Weaver Ploceus aureonucha (known from seven specimens) represents undescribed immature plumage stages of Yellow-mantled Weaver P. tricolor or, alternatively, a hybrid between P. tricolor and Vieillot’s Black Weaver P. nigerrimus, and that Yellow-legged Weaver P. flavipes (known from nine specimens) is a hybrid between P. nigerrimus and Maxwell’s Black Weaver P. albinucha. Morphological and morphometric evidence from all museum specimens of both contested species was compared with equivalent data from the putative parents, as well as from several other selected forest weaver species. Plumages of P. aureonucha grouped by sex and age prove to be consistent, but descriptions of them have varied confusingly. Its smaller size and much shorter tail than those of the proposed parent species render a hybrid origin for P. aureonucha entirely implausible. Moreover these differences, and the fact that the entire sequence of age-related plumages is known in P. tricolor, discredit the proposition that P. aureonucha is an immature P. tricolor. The nasal structure of P. flavipes, combined with its yellow legs, speaks for its taxonomic authenticity, while the case for a hybrid origin founders not just on these characters but also on the far greater size of of P. nigerrimus, one of the supposed parents. The geographical restriction of both taxa, when the suggested parent species are much more widely spread, further undermines the hybrid hypothesis. Mensural data show that forest ‘nuthatch-weavers’ have distinctively long hind toes and claws as well as narrow bills, modifications likely to be associated with their specialised foraging behaviour. Despite some field observations to the contrary, measurements indicate that P. aureonucha is unlikely to be a nuthatch-weaver

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